La isla fantasma de Titán

La isla fantasma de Titán

Y Titán sigue sorprendiendo a los científicos. Ahora imágenes de radar de la sonda espacial Cassini revelaron la existencia de una brillante formación geológica en el mar de Ligeia en Titán, satélite natural de Saturno, pero luego desapareció en observaciones siguientes. Los científicos estudiaban minuciosamente las imágenes de ese mar de 150 metros de profundidad, que se extiende cientos de kilómetros en el hemisferio norte de Titán, y vieron una mancha blanca extraña, a más de seis kilómetros de la costa sureña montañosa. En anteriores imágenes captadas en 2007 y 2009 la mancha no aparecía.

La explicación

Los investigadores sugieren que esas características brillantes se explican por la ocurrencia de fenómenos efímeros como las ondas de superficie, el aumento de burbujas o la presencia de sólidos suspendidos o flotantes. Los estudiosos piensan que la extraña formación puede ser provocada por un cambio en las estaciones de Titán, que duran más que en nuestro planeta. Para los científicos, se trata de la primera visión de procesos geológicos dinámicos que se inician en los lagos del norte y los mares de Titán, cuando el verano se acerca en el hemisferio norte.

El lugar fue apodado por los astrónomos como isla mágica, pues aparece y desaparece repentinamente. Señala Jason Hofgartner, de la Universidad de Cornell y autor principal del artículo, que probablemente varios procesos diferentes (como el viento, la lluvia y las mareas) afectan los lagos de metano y etano en Titán. Según los investigadores, una de las razones para este fenómeno podría ser que vientos del hemisferio norte estarían levantando y formando olas en Ligeia, y el sistema de imágenes de radar puede ver las olas como una especie de isla. También podría ocurrir que gases sean empujados hacia fuera desde el fondo del mar, subiendo a la superficie en forma de burbujas. De igual forma, sólidos sumergidos formados por una helada invernal podrían convertirse en una especie de boya con el inicio de temperaturas más cálidas durante el final de la primavera.

Otra variante sería que en ese mar hay sólidos en suspensión, que actúan como el limo en un delta terrestre.

Debajo de la atmósfera nebulosa de nitrógeno y metano de Titán, la mayor de las 62 lunas de Saturno, los astrónomos encontraron montañas, dunas y lagos, pero en lugar de agua, metano líquido y etano fluyen a través de canales como ríos hasta los mares.

¿Qué es Ligeia Mare?

Es un lago en la región del polo norte de Titán. Es el segundo cuerpo líquido más grande conocido en Titán, después de Kraken Mare. Es más grande que el lago Superior en la Tierra, está compuesto de hidrocarburos líquidos (principalmente metano y etano). Mide 420 por 350 kilómetros de diámetro, tiene una superficie de unos 126.000 km², y una costa de más de 2000 km de longitud. Su nombre se debe a Ligeia, una de las sirenas de la mitología griega.

Dispone de dos tipos predominantes de costas, almenadas y moderadas. Las primeras se caracterizan por la presencia de montículos y terreno erosionado, y las segundas por la suave topografía y la presencia de canales más numerosos y más largos. El terreno almenado predomina en los lados este y sur del lago, y el terreno moderado al oeste y al norte. Excepto en el sudeste, donde la accidentada topografía se extiende hasta la costa, el terreno de montículos tiende a separarse de la línea de costa por un banco más tenue. La costa cuenta con numerosas bahías que parecen estar inundadas en la desembocaduras de los ríos, y a diferencia de Ontario Lacus no hay depósitos visibles en los deltas, evidencia de una posible subida reciente del nivel del mar. En los sectores noreste y noroeste del mare, a lo largo de una cuarta parte de la línea de costa total, hay extensas áreas donde la profundidad es inferior a 5 metros, lo suficientemente profundo como para que las imágenes del radar penetren hasta el fondo.

Las costas de Ligeia Mare y otros lagos y mares del polo norte se han mantenido estables durante el período de observación de la Cassini, en contraste con Ontario Lacus del polo sur, donde ha habido recesión significativa en la costa.

Sobre el autor

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